Los secretos para criar niños realmente inteligentes

Todos hemos escuchado las estadísticas aleccionadoras: cuando se trata de logros académicos, los estudiantes afroamericanos a menudo se quedan cortos y se quedan atrás de sus compañeros en los puntajes de las pruebas estandarizadas, las tasas de graduación de la escuela secundaria y la inscripción en las clases más rigurosas. Pero podemos hacer un cambio. Jeannine Amber pidió a los expertos de todo el país sus mejores consejos para impulsar a nuestros niños a la excelencia. Resulta que la clave del éxito académico no es lo que nos han dicho.

Natasha Capers recuerda abrazar a cada uno de sus dos hijos en el momento en que nacieron e imaginar todo lo que era posible. El sera un medico , pensó en ella primero. Este podría ser un ingeniero , se imaginó dos años después cuando llegó su segundo hijo. Pero cuando los niños, que ahora tienen 10 y 8 años, ingresaron a la escuela, Capers comenzó a preocuparse de que sus perspectivas de éxito se desvanecieran. Mi escuela no tiene un laboratorio de ciencias ni una biblioteca, dice la madre soltera, que vive en Brownsville, Brooklyn, un vecindario asolado por la pobreza que ella describe como un lugar que todos olvidaron.

Capers tiene motivos para estar preocupado. En marzo, el Departamento de Educación (DOE) y la Fundación Annie E. Casey, una organización filantrópica destinada a fomentar el éxito en los niños desfavorecidos, publicaron informes que detallan las desigualdades raciales persistentes en las escuelas estadounidenses. Según los informes, los niños negros tienen menos acceso a oportunidades educativas que los prepararán para la universidad. Los estudiantes afroamericanos, en particular los varones, obtienen calificaciones más bajas en las pruebas estandarizadas, tienen tasas de graduación de la escuela secundaria más bajas y tienen más probabilidades de abandonar la universidad que sus compañeros blancos. Esta disparidad comienza temprano. En una encuesta de 2013 sobre el rendimiento académico, el DOE informó que el 83 por ciento de los estudiantes negros de cuarto grado obtuvieron calificaciones por debajo de los niveles de competencia en lectura y el 82 por ciento de los estudiantes negros de octavo grado se desempeñaron por debajo de la competencia en matemáticas.

¿Qué hay detrás de estas cifras alarmantes? Décadas de estudios han revelado que los estudiantes afroamericanos reciben constantemente una preparación académica menos rigurosa que sus compañeros blancos, lo que ha llevado a muchos activistas a llamar a la brecha de rendimiento, la diferencia de rendimiento entre un grupo racial y otro, el problema de los derechos civiles de nuestro tiempo. Este año, la Oficina de Derechos Civiles del DOE publicó datos que mostraban que los niños afroamericanos tienen muchas más probabilidades de ir a un preescolar con maestros con menos experiencia que los maestros de escuelas predominantemente blancas. Los estudiantes afroamericanos se encuentran con frecuencia en el peldaño más bajo de la escala de logros y oportunidades, dice David J. Johns, director ejecutivo de la Iniciativa de la Casa Blanca sobre Excelencia Educativa para Afroamericanos. La salud y el bienestar de nuestro país requieren que encontremos formas de brindar oportunidades, especialmente para aquellos que a menudo son desatendidos, olvidados o ignorados.

Otros expertos señalan el vínculo bien documentado entre la socioeconomía y el rendimiento para explicar por qué los niños negros se están quedando atrás. El treinta y ocho por ciento de los niños negros en este país viven por debajo del nivel de pobreza. Los niños pobres asisten de manera desproporcionada a las escuelas con más fondos insuficientes y de menor rendimiento, y casi el 25 por ciento nunca se gradúa de la escuela secundaria. Pero según una investigación de la Universidad de Harvard, la brecha en el rendimiento es mayor entre los hijos de padres bien educados. La Revista de negros en la educación superior informó en 2009 que los estudiantes negros cuyos padres ganaban más de $ 200,000 por año en promedio obtuvieron calificaciones tan bajas en el SAT como los niños blancos cuyos padres ganaban menos de $ 40,000.

Revertir esta tendencia requerirá un esfuerzo coordinado entre maestros, legisladores y activistas. Pero la buena noticia es que los expertos dicen que el factor más importante para mejorar las posibilidades de éxito de los niños es el papel que juegan los padres. Tenemos el poder de cerrar la brecha de rendimiento y de impulsar a nuestros hijos a la grandeza.

Comenzar temprano

Durante décadas, hemos centrado nuestra atención en crear mejores escuelas como una forma de cerrar la brecha de rendimiento. Pero según Ronald Ferguson, director de la facultad de Achievement Gap Initiative en la Universidad de Harvard, la disparidad entre los niños blancos y negros comienza incluso antes de que hayan puesto un pie en un aula. A partir de nuestra investigación, estamos viendo que la brecha se abre cuando los niños tienen entre 1 y 2 años, explica Ferguson. Las cifras compiladas por el DOE revelan que los niños blancos y negros de tan solo 9 meses mostraron diferencias cognitivas medidas por marcadores como explorar con propósito, parlotear expresivamente y resolver problemas en una etapa temprana.

Para abordar estas desconexiones, Ferguson y sus colegas han estado desarrollando un programa integral llamado Seeding Success, cuyo objetivo es enseñar a los padres de niños recién nacidos hasta los 3 años los mejores métodos para mejorar el desarrollo temprano del cerebro. Hemos identificado lo que llamamos los 'cinco fundamentales', dice Ferguson, refiriéndose a los distintos comportamientos de los padres que se ha demostrado que preparan el escenario para el logro. Los fundamentos de Ferguson incluyen tener mucho contacto piel con piel entre padres e infantes, alentar a los bebés que gatean a explorar su entorno e involucrar a los niños en edad preescolar en conversaciones sobre el texto mientras les lees en voz alta. A medida que los cerebros se desarrollan, el aprendizaje en realidad induce cambios físicos, dice Ferguson. Así que todo lo que estamos hablando es ayudar a construir una arquitectura cerebral que servirá a los niños durante toda su vida.

Ferguson dice que uno de los fundamentos más importantes es maximizar el amor y minimizar el estrés. El estrés puede desencadenarse en los niños por todo tipo de estímulos externos, explica Nadine Burke Harris, fundadora y directora ejecutiva del Centro de Bienestar Juvenil de San Francisco y experta en el impacto del estrés en los niños. Experimentar el divorcio, la violencia doméstica, la pérdida de un padre (por muerte o encarcelamiento) y presenciar la violencia en el vecindario puede afectar su desempeño en la escuela, dice ella.

Los efectos del estrés y su impacto en la cognición se pueden ver en niños desde recién nacidos. Demasiado estrés provoca reacciones químicas que pueden retrasar el desarrollo del cerebro, explica Ferguson. Los estudios muestran que los bebés sufren niveles elevados de la hormona cortisol, que interfiere con la concentración y la memoria, después de períodos prolongados de llanto sin ser consolados. También son estresantes para los bebés, dice Ferguson, los ruidos fuertes y repentinos. Piense en la forma en que su bebé se sobresalta cuando escucha un portazo. O mire la expresión de su bebé en el momento en que le grita a su hijo mayor y notará que asustó al bebé más que al otro niño, dice Ferguson. Ese es un momento negativo para el desarrollo del cerebro.

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Construye Carácter

Se ha aceptado ampliamente que la mejor manera de preparar a los niños pequeños para el éxito académico es centrarse en lo básico: lectura, escritura y aritmética. Sin embargo, una nueva investigación sugiere que las habilidades blandas, o las fortalezas del carácter, también juegan un papel importante para salir adelante. Cosas como la capacidad de perseverar en una tarea difícil, recuperarse de una decepción o calmarse después de una situación estresante son tan importantes, si no más, que el coeficiente intelectual en lo que les va a los niños en la escuela, explica Paul Tough, autor de Cómo triunfan los niños: determinación, curiosidad y el poder oculto del carácter (Marinero).

Entonces, ¿cómo imbuir a su hijo con habilidades sociales? El estilo de crianza más vinculado al logro es el que equilibra las expectativas con amplias dosis de calidez y capacidad de respuesta. Eso significa que asignar reglas de la casa va de la mano con tener discusiones sobre lo que el niño está pensando y sintiendo. Entonces, cuando tu hijo se esté portando mal, pregúntale: '¿Qué está pasando?', ¿Por qué estás molesto? ', Aconseja Tough. Ayude a su hijo a expresar sus aflicciones brindándole un vocabulario de emociones. Pregunte: ¿Está enojado, frustrado o triste? Y hazle saber que estás escuchando. A medida que su hijo entra en la adolescencia, ayude a desarrollar la resiliencia permitiéndole cometer errores y aprender de ellos.

De lo que estamos hablando es de una mentalidad de crecimiento, agrega el psiquiatra Joe Brewster, quien, junto con su esposa, cineasta y abogada de derechos humanos Michèle Stephenson, fue coautora Promesas cumplidas: criar a los niños negros hacia el éxito en la escuela y en la vida (Spiegel y Grau). La mentalidad de crecimiento es un modelo educativo que anima a los estudiantes a ver el aprendizaje como el proceso de mejorar en algo, en oposición a una mentalidad fija, en la que el rendimiento académico se considera una medida de la inteligencia de uno. Un niño con una mentalidad fija pensará: Fallé, por lo tanto soy un fracaso . Un estudiante con una mentalidad de crecimiento pensará: Lo arruiné; que puedo aprender de esto ? Un estudio de 2001 encontró que los estudiantes a los que se les enseñó una mentalidad de crecimiento en la universidad experimentaron aumentos significativos en sus GPA en comparación con otros estudiantes. Los que mostraron los mayores avances fueron los afroamericanos. Cargando al jugador...

A veces, los estudiantes negros ven el fracaso como una afirmación del estereotipo de que no somos inteligentes, agrega Stephenson. Esta idea es perpetuada por profesores que esperan menos de nuestros chicos. Otras culturas abrazan el fracaso como una forma de avanzar. Aquí es donde tiene que suceder nuestro cambio.

LOGRO RX: Cuando su hijo tropiece, señale las valiosas lecciones que ha aprendido mientras lo ayuda a volver al camino.

Abordar el sesgo

Muchos padres afroamericanos con hijos en escuelas predominantemente blancas a menudo se preguntan si sus hijos son tratados de manera diferente debido al color de su piel. Un informe del Instituto Kirwan de 2013 analizó las suposiciones basadas en la raza que algunos profesores hacen sobre los estudiantes. El principal de ellos es que los estudiantes negros, especialmente los varones, son menos inteligentes y se comportan peor. Este sesgo conduce a tasas desproporcionadas de niños negros que son suspendidos de la escuela y reducen las expectativas de los maestros, lo que puede hacer que los niños tengan un rendimiento inferior.

En su fascinante documental de 2013, Promesa americana , Brewster y Stephenson detallan los 12 años de su hijo Idris en Dalton, una escuela preparatoria exclusiva de Manhattan. Cuando Idris estaba en primer grado, dice Stephenson, una maestra le dijo que las pruebas habían revelado que estaba atrasado en la lectura. Cuando nos habló, el tono de la maestra era tan condescendiente, recuerda Stephenson. Como si tuviéramos estándares diferentes para nuestro hijo que para el resto de los padres. Stephenson, sabiendo que Idris era un buen lector, insistió en realizar más pruebas, lo que confirmó que iba por buen camino.

Afortunadamente, los efectos del sesgo implícito se pueden deshacer mediante la crianza activa. El objetivo, agrega Travis Gosa, profesor asistente de estudios africanos en la Universidad de Cornell, es que el maestro se involucre personalmente en el futuro de su hijo: desarrollar buenas relaciones con los maestros les ayuda a imaginar que su hijo es su hijo. Ahí es cuando conectarán a su hijo con oportunidades reales.

LOGRO RX: Haga una cita con el maestro de su hijo para hablar sobre lo que le gusta leer y sus pasatiempos. Hazle brillar temprano y con frecuencia para que el maestro se dé cuenta.

Negocie con su adolescente

Gosa, de la Universidad de Cornell, que ha estado estudiando la brecha de rendimiento durante más de una década, tiene un interés particular en lo que les sucede a los estudiantes negros una vez que llegan a la universidad. Según las estadísticas de 2012 del DOE, existe una brecha de casi el 20 por ciento en las tasas de graduación entre los estudiantes universitarios blancos y negros. Los estudiantes con menos probabilidades de graduarse son los jóvenes negros. Gosa señala que algunos estudiantes afroamericanos, especialmente aquellos que son los primeros en sus familias en asistir a la universidad, pueden tener problemas con sentimientos de inadecuación que pueden llevar inadvertidamente a calificaciones más bajas: Me sorprende la frecuencia con la que tengo que persuadir a los estudiantes negros para que presentarse y decirme de dónde son y qué les interesa. En comparación, dice Gosa, los estudiantes blancos vienen a su oficina de forma rutinaria para discutir la clase de ese día o para disputar sus calificaciones. Gosa dice que estos estudiantes han sido entrenados desde la infancia para negociar con la autoridad, a menudo en su beneficio. Este tipo de interacciones con los profesores pueden generar grandes diferencias en los resultados de las calificaciones, las cartas de recomendación o la obtención de becas y becas, explica. Aun así, los padres negros a menudo crían a sus hijos con un tipo diferente de entrenamiento en el hogar. Tendemos a dar órdenes a nuestros hijos, dice Ferguson, quien explica que hace generaciones esto era una cuestión de supervivencia. Tuvimos que enseñar a los niños desde el principio a ser obedientes, sin responder ni hacer preguntas. Pero ese ya no es el estilo de crianza que probablemente les sirva mejor. La crianza receptiva les enseña a los niños a esperar ser respetados y a entablar conversaciones con figuras de autoridad. Esto ayuda a los niños a desarrollar un sentido de empoderamiento y los prepara para abogar por sí mismos, lo que apoya un mayor rendimiento.

LOGRO RX: Involucre a los niños en negociaciones meditadas sobre asuntos que son importantes para ellos. Si su hija pide un nuevo iPhone o un toque de queda posterior, insista en que presente un argumento sólido. Incluso podrías dejarla ganar.

Centrarse en el trabajo duro

El pasado mes de abril, el estudiante ghanés-estadounidense de 17 años, Kwasi Enin, fue noticia por ser aceptado en las ocho escuelas de la Ivy League. Cuando habló con la prensa sobre su logro, comentó que sus padres nunca aceptaron una calificación inferior a 95. Si bien las altas expectativas de los padres de Enin produjeron resultados asombrosos para su hijo, para muchos niños, concentrarse en el esfuerzo puede ser incluso más beneficioso que centrándose en las notas.

Durante más de una década, la psicóloga de Stanford Carol Dweck ha investigado los logros entre los niños de las escuelas públicas. En un estudio fundamental, Dweck involucró a un grupo de estudiantes de quinto grado en una tarea; después, los profesores elogiaron a la mitad de los estudiantes por ser buenos trabajadores ya la otra mitad por ser inteligentes. Luego se les ofreció a los estudiantes la oportunidad de trabajar en una tarea desafiante o fácil. Aquellos a quienes se les había dicho que eran muy trabajadores eligieron el rompecabezas difícil, mientras que aquellos a quienes se elogió por ser inteligentes eligieron una tarea más fácil. Elogiar a los niños por su esfuerzo les ayuda a desarrollar la confianza para hacer frente a los obstáculos, un rasgo imperativo para el éxito.

Podemos pretender que todos los niños deberían poder obtener calificaciones realmente altas, pero eso no es realista, dice Ferguson. Uno de mis hijos era un estudiante A, otro obtuvo C cuando trabajó duro. Si mi estudiante A llegara a casa con C, tendríamos una conversación. Si mi alumno de C llegaba a casa con C +, lo celebraríamos. La mayoría de los padres saben cuándo sus hijos están trabajando duro. Y cuanto más ejercitas el cerebro, más inteligente te vuelves.

LOGRO RX: Elogie a su hijo por las horas que dedica a su tarea. Ese enfoque, empuje y ética de trabajo la llevarán mucho más lejos que ganar un sencillo A.

Este artículo se publicó originalmente en la edición de agosto de 2014 de ESSENCE.

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